Constelación de Geminis

Géminis es una de las constelaciones del zodíaco. El astrónomo Ptolomeo del siglo II d.C. había listado a Géminis como una de sus 48 constelaciones. Géminis viene de la palabra latina para «gemelos», que la constelación representa, y se asocia con los gemelos de la mitología griega, Cástor y Pólux. Las dos estrellas más prominentes de la constelación también reciben el nombre de los gemelos. La localización de la constelación se hace más fácilmente encontrando a Cástor y Pólux al este del asterismo en forma de V de Tauro (las Híades) y del Cinturón de Orión.

Constelación de Geminis

Mitología e Historia

Castor y Pólux eran conocidos como los Grandes Gemelos por los antiguos babilonios. Los gemelos eran casi como dioses en esta mitología. Se les conocía como «el que ha surgido del inframundo» y «el rey poderoso» respectivamente.

La mitología griega también tiene a Castor y a Pólux como poderosos gemelos. En algunos relatos Zeus seduce a la reina espartana Leda y ella queda embarazada de Pollux. Leda queda embarazada de Cástor por su esposo Tyndareus, el rey espartano. No se sabe con certeza quién engendró a los mellizos en distintos relatos.

El mito dice que después de que Cástor es asesinado (porque era mortal), Pollux busca la mano de Zeus para mantenerlos juntos en la inmortalidad, y se transforman en la constelación de Géminis. Cástor y Pólux también son considerados como santos patronos de los marineros, apareciendo como el fuego de San Elmo para el marinero.

Históricamente, la constelación ha sido un lugar de interés científico. William Herschel descubrió Urano el 13 de marzo de 1781, se encontraba cerca de η Gema. Esta no fue la última vez que la constelación fue el lugar de un descubrimiento planetario. Clyde Tombaugh descubrió Plutón en 1930 mientras exponía una serie de placas fotográficas centradas en δ Gema. La constelación también fue mencionada por Aristóteles que observó a Júpiter primero en conjunción con y luego ocultando una estrella en Géminis. La observación es la más temprana conocida de su tipo. La estrella se identifica como 1 Geminorum, y el evento data de diciembre del 337 A.C. según las sugerencias de un estudio publicado en 1990.

Características

Hay muchas estrellas brillantes a simple vista en la constelación. Sin embargo, hay menos objetos de cielo profundo ya que Géminis se encuentra lejos de la dirección de la Vía Láctea.

Estrellas

Cuando el uranógrafo alemán Johann Bayer asignó sus designaciones estelares a las estrellas de Géminis en 1603, no estaba seguro de cuál era más brillante entre Cástor y Pólux. Designó a Alfa para Castor y a Beta para Pollux. Las designaciones de Bayer permanecen aunque ahora sabemos que Pollux es la estrella más brillante de Géminis.

α Géminis, más comúnmente llamada Castor, es la segunda estrella más brillante de la constelación. Es parte de un sistema estelar sextuple que aparece a simple vista como una estrella azul-blanca de magnitud -1,6. Se encuentra a 52 años luz de la Tierra e incluye estrellas binarias. El sistema alberga una binaria espectroscópica con estrellas de magnitud 1,9 y 3,0 y un período de 470 años. Un binario espectroscópico se detecta por el efecto Doppler en la luz que emiten las estrellas. Los científicos pueden ver este efecto estudiando las líneas espectrales de las estrellas, y observando que las líneas espectrales de las estrellas se desplazan del azul al rojo a medida que las estrellas se acercan y se alejan de nosotros respectivamente.
El sistema sexteto también contiene un binario eclipsante de tipo Algol: una estrella primaria de secuencia principal de tipo temprano emparejada con una estrella gigante más fría y menos masiva.

  • β Gem (Beta Gem) es más comúnmente llamada Pollux. Es la estrella más brillante de Géminis con una magnitud de 1,14. La estrella está a 32 años luz y tiene un planeta extrasolar en su órbita. Otras dos estrellas de la constelación que albergan exoplanetas son HD 50554 dnd HD 59686.
  • γ Gem, o Alhena, se encuentra a 105 años luz de la Tierra. Es una estrella blanco-azul de magnitud 1,9.
  • δ Gem, también llamada Wasat, es parte de un sistema binario a 59 años luz de distancia. La primaria es una estrella blanca de magnitud 3,5 acompañada por una tenue enana naranja de magnitud 8,2. Un telescopio de apertura media resolverá el par.
  • ε Gem también se llama Mebsuta. El primario de esta estrella doble se encuentra a 900 años luz de la Tierra; una supergigante de magnitud 3,1. Su compañera óptica es de magnitud 9,6 y es visible a través de binoculares.
  • Ζ Gem también es conocida como Mekbuda. Es otra estrella doble dentro de los límites de Géminis. La primaria es una estrella variable Cefeida, con una magnitud mínima y máxima de 4,2 y 3,6 respectivamente, y un período de 10,2 días. Mekbuda, una supergigante amarilla de 220.000 veces el tamaño del Sol, se encuentra a 1.200 años luz de nuestro planeta. Su compañera, una estrella de magnitud 7,6, es fácilmente visible con prismáticos.
  • η Gem, nombre común Propus, es un binario con un componente variable como estrella primaria. El sistema sólo es divisible en telescopios más grandes. Propus se encuentra a 350 años luz de la Tierra. La primaria tiene una magnitud mínima de 3,9 y una máxima de 3,1. La secundaria es una estrella de magnitud 6,0.
    Las estrellas binarias de Géminis siguen llegando. κ Géminis es otro de esos sistemas que se encuentra a 143 años luz de la Tierra. La primaria tiene una magnitud de 3,6 y la secundaria es de magnitud 8. El par puede ser separado con telescopios más grandes.
    Los aficionados con prismáticos o telescopios con aperturas pequeñas o modestas apreciarán ν Gem. El binario es fácil de observar con pequeños instrumentos. Consiste en una estrella primaria gigante azul de magnitud 4,1, emparejada con una secundaria de magnitud 8. Los observadores de estrellas también pueden barrer hasta la Gema 38, otra binaria fácilmente separable con instrumentos más pequeños. Está situada a 84 años luz de la Tierra.
  • U Gem es una estrella variable cataclísmica que es tan caótica como suena. Se trata de un sistema estelar binario cercano en el que uno de sus componentes es una enana blanca que crece constantemente en masa a medida que roba la materia de su compañera donante. La tumultuosa relación puede desencadenar una explosión de supernova de tipo Ia que aniquile totalmente a la enana blanca.
  • Mu Gem constituye el pie de Castors, por lo que su nombre tradicional es Tejat Posterior que se traduce como «pie trasero».

Objetos de cielo profundo

Comparado con otras constelaciones del zodíaco, los objetos del cielo profundo de Géminis son escasos ya que su ubicación a lo largo del zodíaco está alejada de la Vía Láctea.

  • M35 (NGC 2168) es un cúmulo abierto de magnitud 5 fácilmente visible a simple vista bajo cielos oscuros, también es un gran objetivo binocular. M35 fue descubierto por primera vez por el astrónomo suizo Philippe Loys de Chéseaux en 1745. Su cuerpo alargado cubre aproximadamente 0,2 grados cuadrados del cielo, igual que la Luna llena. El cúmulo de 200 estrellas está situado a 2800 años luz de la Tierra. La Nebulosa Medusa es otra nebulosa planetaria en Géminis.
  • Los aficionados con telescopios de gran apertura pueden obtener una rica vista del cúmulo abierto NGC 2158, a 12000 años luz de la Tierra.
  • NGC 2392, también llamada Nebulosa Esquimal o Cara de Payaso por su disco elíptico azul-verde, es una nebulosa planetaria con una magnitud total de 9,2. La estrella central de magnitud 10 es visible a través de un modesto telescopio.
  • Otros cúmulos abiertos en la constelación son NGC 2129, NGC2266, NGC2331, NGC2355 y NGC2395.

Lluvias de meteoros

Las Géminis Epsilon alcanzan su pico entre el 18 y el 29 de octubre. Se superponen con las Oriónidas y son difíciles de detectar visualmente. Sólo recientemente se confirmaron debido a estos factores. No te preocupes: una de las mejores lluvias de meteoros del año es la de las Gemínidas, que alcanzará su pico el 13 y 14 de diciembre de 2018.

Las Géminis de 2018 también caen en condiciones ideales, por lo que, salvo que haya un mal tiempo, pueden ser las mejores hasta ahora y tienen el potencial de hacer llover una ráfaga de meteoritos. La luna creciente tampoco interferirá con el pico general, especialmente después de su puesta.

Las Géminis tienen un máximo de 100 meteoros por hora, lo que la convierte en una de las lluvias más ricas del año. Las Géminis han estado creciendo en intensidad cada año, con lluvias recientes que alcanzan un máximo de 120 – 160 en condiciones perfectas. La lluvia es confiable y espectacular, a veces incluso venciendo a las Perseidas de agosto. América del Norte y la cuenca del Pacífico son los principales lugares para las Géminis de este año, donde los observadores pueden esperar 100 meteoros por hora en ambas fechas.

El pico de la lluvia aparece más tarde y con menos intensidad en el hemisferio sur, y Géminis se encuentra al norte del ecuador celeste. Aunque los meteoros pueden aparecer de todo el cielo, la mayoría parecen originarse en la constelación de Géminis, y aquí es donde están más concentrados. Los meteoros viajan a una velocidad media de 35 kilómetros por hora y suelen aparecer en amarillo.

Todas las lluvias de meteoritos, excepto dos, se originan en cometas. Géminis es una de estas lluvias; se cree que se origina en el objeto 3200 Phaethon, un extraño híbrido asteroido-cometa.

Conclusión

A pesar de estar alejada de la Vía Láctea y de su patrón indistinto, Géminis siempre ha sido una constelación reconocida, que presenta tesoros celestiales y que tiene un lugar destacado tanto en la astronomía antigua como en los descubrimientos de hoy en día.

Sigue nuestra serie de constelaciones para una intrigante y más profunda mirada al zodíaco.