Constelación de Cancer

Cáncer («el cangrejo») es una constelación del zodíaco, lo que significa que se encuentra dentro de la trayectoria eclíptica que el Sol, la Luna y los planetas recorren cada año en los cielos celestiales. Podría decirse que es la constelación que menos se parece al objeto que representa, y también es la más débil de las 12 constelaciones del zodíaco, con su estrella más brillante, Al Tarf, de sólo cuarta magnitud.

Constelación de Cancer

Representa: Cangrejo enviado a matar a Heracles

En la mitología griega, la constelación de Cáncer se asocia con Heracles, y el cangrejo gigante que su madrastra, la diosa Hera, envió para acosarlo durante su lucha con la hidra de muchas cabezas. El cangrejo estaba destinado a matar a Heracles, pero en lugar de matar al héroe, fue aplastado bajo los pies, y así Hera lo colocó en los cielos por sus valientes esfuerzos.

Forma: Y invertida

Cáncer es la 31ª constelación más grande, ocupando un área de 506 grados cuadrados del cielo nocturno. En cuanto a su forma, no se parece en nada a un cangrejo, sino que parece más bien una «Y» invertida, que representa el lomo del cangrejo. El famoso Cúmulo de la Colmena (M44) situado en el centro de la constelación también ayuda a identificar la constelación propiamente dicha.

Ubicación: Una constelación del norte

Cáncer es una constelación norteña que puede ser vista por observadores ubicados entre las latitudes de +90 y -60 grados. La forma más fácil de encontrar Cáncer es buscarlo entre las dos sorprendentes constelaciones de Géminis al oeste y Leo al este. Un número de otras constelaciones también bordean Cáncer, incluyendo el Lince al norte, y la Hidra y Canis Menor al sur.

Mejor visto: Invierno

Cáncer es una constelación invernal que en el hemisferio norte es visible desde finales del otoño hasta la primavera, aunque se ve mejor en marzo. En el hemisferio sur, se puede ver en los meses de verano y otoño.

Estrellas de la constelación de Cáncer

El cáncer es la más débil de las 12 constelaciones del zodíaco, con todas sus estrellas de magnitud 3,5 o más débiles, y como tal es a menudo difícil de identificar.

  • Al Tarf (Beta Cancri), la estrella más luminosa de la constelación, es un gigante anaranjado de tipo K situado a unos 290 años luz de distancia que brilla con una magnitud aparente de 3,5. Marca la pata trasera sur del cangrejo celeste, cuyo nombre deriva del árabe para «el fin». Al Tarf es en realidad un sistema binario cuyo componente primario es 53 veces más grande que el Sol, y alrededor de 660 veces más brillante, mientras que su débil compañera de magnitud 14, Beta Cancri, es una estrella enana roja. La pareja está separada por alrededor de 2.600 UA, y tienen un período orbital de más de 76.000 años.
  • Asellus Australis (Delta Cancri), la segunda estrella más luminosa de Cáncer, es un gigante naranja (K0III) que se encuentra a unos 180 años luz de distancia de magnitud 3,94. Es unas 10 veces más grande que el Sol, con el doble de su masa y 53 veces su brillo. Asellus Australis también marca la ubicación del Cúmulo de la Colmena (M44, o Praesepe), que es el cúmulo abierto más prominente del cielo norteño, detrás de las Pléyades y las Híades en Tauro. Como está en la eclíptica, sin embargo, a veces puede ser ocultado por la Luna, y con poca frecuencia, por los planetas. Asellus Australis significa «potro burro del sur» en latín, pero los antiguos babilonios se referían a él como Arkushanangarushashutu, que es el más largo de todos los nombres de estrellas, y significa «la estrella del sudeste del Cangrejo».
  • Acubens (Alpha Cancri), la tercera estrella más brillante de la constelación, es un sistema múltiple que se encuentra a 174 años luz de nuestro sistema solar con una magnitud de 4,20. Consiste en una estrella enana blanca que es 3 veces más grande y 23 veces más brillante que el Sol y que está separada por una débil compañera de 11ª magnitud por 5,3 UA, con la pareja orbitándose cada 6 años más o menos. También hay otro sistema binario a 600 UA que tarda unos 6.300 años en orbitar a sus compañeras más brillantes. Acubens deriva del árabe para «las garras», y marca el extremo inferior de la pata izquierda del cangrejo.

Objetos notables: Racimo de la colmena

La constelación de Cáncer contiene un número de objetos de cielo profundo (DSOs), incluyendo las galaxias espirales NGC 2775, NGC 2535, NGC 2536, NGC 2500, y NGC 2608. También tiene dos objetos Messier, a saber, M44 y M67:

  • El Cúmulo Colmena (M44, Praesepe) es un hermoso cúmulo abierto a unos 577 años luz de distancia, lo que lo convierte en uno de los cúmulos abiertos más cercanos a la Tierra y más densamente poblados. Como tal, es un blanco impresionante visto a través de un telescopio o binoculares. Tiene alrededor de 600 millones de años, y contiene al menos 1.000 estrellas, de las cuales cerca del 63% son enanas rojas, y el resto son estrellas parecidas al Sol (F, G, K). Tiene una magnitud de 3,7, y aparece a simple vista como una nube brumosa, con el astrónomo Ptolomeo del siglo II d.C. llamándola «la masa nebulosa en el seno de Cáncer». Praesepe se refiere a una cuna o pesebre del que se alimentaba el ganado, con sus brillantes estrellas vecinas Gamma y Delta Cancri imaginadas como burros alimentándose de su comedero celestial.
  • Messier 67 (M67) es uno de los cúmulos abiertos más antiguos conocidos, con una edad estimada entre 3.200 y 5.000 millones de años. Contiene más de 100 estrellas parecidas al Sol, y un gran número de gigantes rojas, proporcionando a los estudiantes de la evolución estelar una «instantánea» de las estrellas en diferentes etapas de la evolución. Aparte de una treintena de rezagadas azules, casi todas las estrellas del cúmulo tienen aproximadamente la misma edad, y están situadas a unos 2.500 años luz de distancia. Puedes ver M67 a simple vista, pero como sus estrellas son todas de magnitud 8 a 13, parece más un parche brillante que una colección de estrellas.

Lluvias de meteoritos: Los Cráteres del Delta

Sólo una lluvia de meteoritos, los Cáncridos Delta, está asociada con el Cáncer, con esta lluvia de larga duración activa desde el 14 de diciembre al 14 de febrero, y alcanzando su máximo el 17 de enero de cada año. Su máximo conteo de meteoros, sin embargo, raramente excede los 4-6 avistamientos por hora. Se desconoce el origen de los meteoros, pero se ha sugerido que los meteoros de esta lluvia comparten una órbita similar a la del asteroide 2001 YB5.

Planetas: 10+ Planetas

Hasta ahora se han descubierto dos estrellas con planetas confirmados en Cáncer, siendo 55 Cancri la más notable con cinco planetas. Se sospecha que es una estrella binaria, que consiste en una estrella amarilla y una enana roja, con los cinco planetas orbitando la estrella amarilla primaria (55 Cancri A). Se sabe que al menos cuatro de sus planetas son gigantes gaseosos, y el otro una supertierra. La otra estrella con planetas conocidos es YBP 1194, ubicada en el cúmulo abierto M67.

Astrología: 22 de junio al 22 de julio

En astrología, el Sol pasa a Cáncer el 21 de junio, coincidiendo con el solsticio de verano, el día más largo del hemisferio norte después del cual los días se acortan. Debido a la precesión, sin embargo, el solsticio de verano ahora ocurre cuando el Sol entra en Tauro, y no entra en Cáncer hasta alrededor de un mes después. Otras asociaciones astrológicas incluyen las siguientes:

  • Fecha de nacimiento: 22 de junio al 22 de julio
  • Regla de los signos: Luna
  • Elemento: Agua
  • Piedra de nacimiento: Ruby
  • Metal: Plata
  • Color: Blanco, Amarillo
  • Características: simpático, atento, intuitivo, malhumorado, defensivo,
  • Compatibilidad: Piscis, Escorpio

Star Lore: Portal de la Encarnación

En la antigua tradición estelar, el cáncer era conocido como la «Puerta de los Hombres», ya que se creía que era el portal a través del cual las almas descendían del Cielo para ocupar sus moradas en los cuerpos de los recién nacidos. De la misma manera, Capricornio era conocida como «la Puerta de los Dioses», a través de la cual las almas de los muertos ascendían al Cielo.