Constelación de Aries

Aries es una de las constelaciones del zodíaco, situada al norte del ecuador celeste. Es una de las 88 constelaciones oficiales reconocidas por la Unión Astronómica Internacional, aunque como una región específica del cielo en contraposición a una disposición particular de estrellas. También fue incluida en la lista de las 48 constelaciones reconocidas del siglo II por el astrónomo Ptolomeo. Ocupa el puesto 39 en tamaño total, y se encuentra entre las constelaciones del zodíaco de Piscis y Tauro. La Unión Astronómica Internacional nombró oficialmente su abreviatura recomendada de tres letras, «Ari», en 1922.

La ubicación del equinoccio de primavera (uno de los dos puntos donde se cruzan la eclíptica y el ecuador celeste – específicamente la intersección cuando el Sol cruza el ecuador celeste de sur a norte) también se llama el Primer Punto de Aries, que recibe su nombre por la constelación. Esto se debe a que el equinoccio de primavera se encontraba en Aries hace más de dos milenios. Hiparco definió este punto en el 130 AC. Debido a la precesión de los equinoccios, en los que la inclinación axial de la Tierra cambia lentamente de orientación con respecto a las estrellas de fondo, Piscis es ahora el Primer Punto de Aries, y Acuario será la ubicación del equinoccio de primavera aproximadamente en el 2600 DC. El Sol aparece ahora en Aries desde finales de abril hasta mediados de mayo.

Constelación de Aries

Historia y Mitología de Aries

La constelación se remonta a los años 1350 a 1000 a.C., aunque Aries no fue realmente aceptada como una constelación hasta la época clásica. Aries es el latín para carnero, y la constelación ha sido representada como un carnero desde la época de los babilonios.

La constelación no siempre fue reconocida como un carnero. Los habitantes de las Islas Marshall veían a Aries como una marsopa, y en China la constelación era representada como inspectores gemelos. No es una sorpresa que Aries no siempre fuera considerada como un carnero, ya que la constelación es relativamente débil e indistinta, con sólo cuatro estrellas brillantes. Son las estrellas de segunda y tercera magnitud Hamal y Sheratan (Alfa Arietis y Beta Arietis), y las estrellas de cuarta magnitud Mesarthim (Gamma Arietis) y 41 Arietis.

Aries también aparece en la astronomía y mitología egipcia. Vinculado al dios egipcio Amon-Ra, Aries fue mostrado como un hombre con cabeza de carnero. La constelación era la ubicación del equinoccio de primavera en ese momento, por lo que los egipcios apodaron a Aries «Indicador del Sol Renacido».

En la antigua mitología griega, Aries es el carnero que rescata al hijo y a la hija del Rey Athamas, cuando su celosa segunda esposa intenta matarlos. Aunque la hija, Helle, muere durante el rescate, el hijo Phrixus vive y sacrifica el carnero a Zeus. El vellón es colgado en un lugar sagrado y se le conoce como el Vellón Dorado.

Aunque los astrónomos musulmanes medievales tradicionalmente describían a Aries como un carnero, algunos también mostraban la constelación como un animal de cuatro patas con astas en lugar de cuernos. El astrónomo persa Al-Sufi describió a Aries como un carnero mirando hacia atrás mientras corría.

Estrellas y sistemas planetarios de Aries

Hay tres estrellas prominentes en Aries que se usan a menudo para la navegación, y que forman un asterisco. El cartógrafo celeste alemán Johann Bayer las enumeró como Alfa, Beta y Gamma Arietis. 41 Arietis es una cuarta estrella dentro del asterismo, aunque al estar por encima de la cuarta magnitud, no es tan prominente como las otras.

  • α Arietis es la estrella más brillante de Aries. También se llama Hamal por la palabra árabe que significa «cordero» o «cabeza de carnero». Es una estrella gigante y anaranjada que se encuentra a 66 años luz de la Tierra.
  • β Arietis también es conocida como Sheratan, derivada de la palabra árabe para «los dos signos» que alude a las posiciones de Beta y Gamma Arietis en la señalización del equinoccio de primavera. Beta Arietis es una estrella blanca y azul que se encuentra a 59 años luz de la Tierra. Sheratan es una estrella binaria espectroscópica. Esto significa que los astrónomos sólo saben que tiene una estrella compañera a través del análisis de los espectros de la estrella.
  • γ Arietis también se llama Mesarthim. El significado de Mesarthim es conflictivo, ya que puede provenir de la palabra árabe que significa «par» o del árabe para «carnero gordo». También puede derivarse del sánscrito para «primera estrella de Aries». El Mesarthim es parte de un sistema estelar binario que se encuentra a 164 años luz de la Tierra. El científico Robert Hooke descubrió que la estrella era doble en 1664, lo que la convirtió en uno de los primeros descubrimientos telescópicos de su tipo.

Hay varias otras estrellas dobles alojadas en la constelación.

  • ε Arietis (Epsilon Arietis) es un sistema estelar binario situado a 290 años luz de la Tierra.
  • λ Arietis (Lambda Arietis) es un sistema que consiste en una estrella primaria blanca y una estrella secundaria amarilla, a 129 años luz de la Tierra.
  • π Arietis (Pi Arietis) es un sistema situado a unos 776 años luz de la Tierra, que contiene una estrella primaria azul-blanca y una estrella secundaria blanca.

Otras estrellas de Aries son visibles a simple vista, entre ellas:

  • δ Arietis (Delta Arietis), también llamada Boteïn, una estrella de magnitud 4,35 situada a 170 años luz de distancia.
  • ζ Arietis (Zeta Arietis) es una estrella de magnitud 4,89 situada a 263 años luz.
  • 39 Arietis (Lilii Borea) se encuentra a 172 años luz de la Tierra y tiene una magnitud de 4,51.
  • 35 Arietis es una débil estrella de magnitud 4,55, situada a 343 años luz.
  • 41 Arietis, que se llama c Arietis y/o Nair al Butain, se encuentra a 165 años luz y es una estrella de magnitud 3,63.
  • Aunque 53 Arietis es relativamente más tenue con una magnitud de 6,09, es interesante porque es una estrella fugitiva que muy probablemente se origina en la Nebulosa de Orión; habiendo sido expulsada durante un evento de supernova. Se encuentra a 815 años luz de la Tierra.
  • La estrella más cercana a la Tierra en Aries se llama la Estrella de Teegarden. Es la 24ª estrella más cercana a la Tierra en total. Tiene una magnitud de 15,14, mucho más allá de lo que es visible a simple vista.
  • Aries también contiene un número de estrellas variables, incluyendo R Arietis, U Arietis, T Arietis y SX Arietis. R Arietis varía de magnitud 13,7 a 7,4 en un período de 186,8 días, y se encuentra a 4080 años luz de la Tierra. U Arietis tiene un período de 371,1 días, variando de magnitud 15,5 a 7,2. T Arietis tiene un período de 317 días durante el cual varía de magnitud 11,3 a 7,5, y está situado a 1630 años luz de la Tierra.
  • Varias de las estrellas de la constelación son huéspedes de exoplanetas. La estrella HIP 14810 está orbitada por tres planetas gigantes. HD 12661, como HIP 14810, es una estrella sólo ligeramente más grande que nuestro propio Sol y alberga dos planetas que son ambos ligeramente más grandes que Júpiter. HD 20367 tiene el mismo tamaño que el Sol, con un planeta, también ligeramente más grande que Júpiter, orbitando la estrella.

Objetos de cielo profundo de Aries

Emparejado con un buen telescopio, Aries tiene un número de gemas de cielo profundo que vale la pena ver, y una vista que también está fuera del alcance del aficionado.

  • NGC 772 es una galaxia espiral con una magnitud superficial de 13,6. Es un blanco maravilloso incluso para los astrónomos aficionados ya que es relativamente brillante, incluso a través de un pequeño telescopio, y muestra nebulosidad. NGC 772 es una galaxia espiral no barrada, con una protuberancia prominente y brazos espirales fuertemente enrollados. La galaxia tiene 240.000 años luz de diámetro y se encuentra a 114 millones de años luz de la Tierra. El brazo principal es una rica región de formación de estrellas. NGC 772 tiene una pequeña galaxia compañera: NGC 770. Está situada a 113.000 años luz de NGC 772.
  • NGC 673 también es una galaxia espiral en Aries. A diferencia de NGC 772, NGC 673 es una galaxia débilmente barrada con un ligero abultamiento y brazos sueltos. La galaxia tiene 171.000 años luz de diámetro y está situada a 235 millones de años luz.
  • NGC 678 es una galaxia espiral con un diámetro de 171 000 años luz. Se encuentra a sólo 200 000 años luz de distancia de la galaxia elíptica NGC 680 que mide 72 000 años luz de diámetro. Ambas galaxias se encuentran a unos 130 millones de años luz de la Tierra, y ambas galaxias también tienen núcleos brillantes, aunque NGC 678 está separada por su carril de polvo más prominente.
  • NGC 691 es una galaxia espiral con varios brazos y un núcleo brillante, pero con un brillo superficial bajo. Tiene 126.000 años luz de diámetro, y está situada a 124 millones de años luz de distancia.
  • Aries es el hogar de un grupo de ocho galaxias de las cuales NGC 877 es la más brillante. Se encuentra a 178 millones de años luz de la Tierra y tiene un diámetro de 124.000 años luz. El grupo también incluye las galaxias NGC 870, NGC 871 y NGC 876. NGC 877 está conectada a NGC 876 por una corriente de polvo y gas. NGC 876 se encuentra a 103.000 años luz del núcleo de su compañera, y la pareja está interactuando gravitacionalmente. Las galaxias NGC 935 y IC 1801 también son un par que interactúa gravitacionalmente en Aries llamado Arp 276.
  • La galaxia elíptica NGC 821 tiene un diámetro de 61.000 años luz y está a 80 millones de años luz de la Tierra. Es de interés para los astrónomos porque muestra una estructura espiral temprana no común en las galaxias elípticas. Otra galaxia interesante en Aries es Segue 2; una galaxia enana que también es una galaxia satélite de la Vía Láctea, y que puede haberse formado alrededor de la época de la reionización.

Lluvias de meteoros

Las lluvias de meteoros suelen ser un regalo brillante y hermoso del cielo nocturno. Aries es el hogar de una de las lluvias diurnas más fuertes, la lluvia de meteoros ariete diurna.

  • La Arietida dura desde el 22 de mayo hasta el 2 de julio. Las Arietidas son una lluvia de meteoros anual asociada al grupo de cometas Marsden, con el asteroide Ícaro como posible cuerpo precursor de los meteoros. La lluvia de meteoros no es visible a simple vista debido a las condiciones de luz, aunque algunos meteoros pueden ser vistos en las primeras horas justo antes del amanecer. Tiene una tasa horaria cenital máxima de 54 meteoros cuando alcanza su pico el 7 de junio. Se observan y estudian en el espectro radioeléctrico gracias al rastro de gas ionizado que producen los meteoros. Aries es el hogar de otras lluvias de meteoros diurnas, incluyendo las Epsilon Arietids diurnas y las North and Southern Daytime May Arietids.
  • Las Arietidas del Delta son una lluvia de meteoros asociada al asteroide cercano a la Tierra 1990 HA. Ocurren entre el 8 de diciembre y el 2 de enero, aunque las mayores tasas de meteoros son visibles del 8 al 14 de diciembre. Las Arietidas del Delta alcanzan su pico el 9 de diciembre. Aunque la lluvia tiene una baja tasa de pico, a veces produce bolas de fuego brillantes.
  • Las Arietidas de otoño duran desde el 7 de septiembre hasta el 27 de octubre, alcanzando su pico el 9 de octubre (aunque la tasa máxima es baja). Otras lluvias de meteoros que irradian desde Aries incluyen las Arietidas de Épsilon, las Arietidas del Delta de octubre, las Arietidas de mayo diurnas, las Arietidas de Sigma, las Arietidas de Nu y las Arietidas de Beta.
    El zodíaco es una rica región del cielo nocturno, y la constelación de Aries es ciertamente digna de ser explorada en una noche oscura y clara, con el telescopio a mano.

¡Cielos claros y estables!